我媽媽忘了自己是誰?關於失智症你需要知道什麼?

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專欄作家/陳威儒

根據台灣失智症協會的報告指出,台灣失智人口已超過29萬人,民國130年前平均每年增加1.7萬人,而俗稱”老人癡呆症”的失智症,除不可治癒之外,又不同於一般正常老化的症狀。雖說如此,除了突發性的血管惡化造成的血管性失智症,我們較易察覺發病前後的差異之外,大部分的失智症;例如廣為人知的退化性失智症-病患本身並未發覺到自己逐漸喪失的心智能力,其中包含思考,記憶,時間空間,知覺和判斷力,情緒控管,學習能力和解決問題的能力皆會漸漸全面性的喪失。又因為患者的身體功能如往常,意識也未受影響,別說是自己的親人了。大部分的症狀,連我們自己,都極難從生活上的細節裡察覺!

而關於失智症,你最需要知道以下三種類型:

一、退化性失智症:

為目前最為常見的退化性失智症,而又以阿茲海默症最為常見,此症狀在初期並不會有明顯的認知與非認知功能的症狀,大部分的病人在退化過程的病徵有相似的次序,在病徵早期,我們可以透過記憶力測試,定期追蹤,方可察覺逐漸消失的記憶力。例如耕莘醫院就提供了免費的記憶測試小遊戲(註1)可以讓我們在短時間內考驗自己的記憶力。而到了病徵中期,病患開始會描述一件事情,常常需要重複說好幾次,另外也會有病患的個性改變,一部份的病徵會顯得易怒,暴躁,另一部分則是多疑,猜忌。隨著病徵惡化,處理周遭日常問題的能力大為喪失,嚴重到病患自己都能發現不對勁時,情緒也轉變為憂鬱,焦慮。會衝動地想做某些事情,但是做了一半又忘記要做甚麼。在病徵後期,病人已經無法自己生活了,連吞嚥都容易嗆到,隨時在旁的家屬在此時須付出全部的心力與勞力,否則隨時會演變成一發不可收拾的情況。所以,若是跟病患朝夕相處的您,會感覺到自己的親人怎麼”年紀越大,活得越回去”,而罵他們”老歡顛”。其實老人家的”歡”時常並非他們的本意呢,請盡速就醫,交給專業的醫師診斷,減緩惡化的速度吧!

▲ 現代醫學已經可以用腦部斷層精準檢測大腦(示意圖)

二、血管性的失智症:

這類病徵通常為突然的惡化,為腦血管疾病所引起。顧名思義,與大腦中眾多細小的血管有著密不可分的關係,突然惡化的部位可能是外力(碰撞),或是血管硬化而突然發生的腦中風造成局部性的腦部位受損,若剛好受損的部位為記憶,則會大大影響記憶的能力,並且隨者壞死的部位影響周圍神經而擴散開來,發病速度和致死率為三種類型裡之最!

三、其他原因引起的失智症:

例如腦瘤,酒精成癮,缺乏維生素,還有影響身體代謝功能的甲狀腺低下,都會造成失智。其中以甲狀腺低下最難察覺,一篇知名的失智症期刊中早在2009年時就發表過關於甲狀腺和失智症的因果關係(註2)。這也並非難以聯想,畢竟甲狀腺功能低下造成的肥胖,疲勞,憂鬱,甚至是心臟疾病等等,這些,不就跟造成失智症息息相關的心血管有著密不可分的關連性嗎?所幸,這種原因引起的失智症,可以藉由改善源頭而痊癒。例如缺乏維生素B12,可以藉由醫師的建議做人工補充,甲狀腺機能也可經由檢查而以藥物改善,不須太過擔心。

了解失智症的病患的行為,往往源自於疾病,絕對不是有心或有意造成周圍親人的心理上的折磨,我們在面對親人的失智症時,更要小心謹慎,除了以上的基礎常識,並謹記在心,切莫與病人爭辯,而是給予正面的支持。盡可能的隨時保持良好的心情來面對。陪伴親人閱讀喜歡的書籍,往事的照片,愛看的電視節目,協調性的小遊戲等等,對親人投入愛心,耐心,以及恆心。保有最溫和的態度,最重要的:目前台灣已經有多家醫院都有失智症或是腦神經內科等等專門門診,盡速就醫,並聽從專業的指導。